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Tal vez las universidades deberían tomar una lección de los zoológicos

Por Michael Preston, Columnista del Foro de la UCF

¿Qué se necesitaría para crear un campus más eficiente en el aprendizaje? ¿Qué elementos debemos tener, qué cultura debemos extender para promover un campus más receptivo para impulsar el éxito de los estudiantes?

La respuesta puede estar en el trabajo aparentemente no relacionado del arquitecto australiano y director del zoológico David Hancocks. En su libro de 2002, Una naturaleza diferente Hancocks exploró la paradoja del zoológico moderno.

Tradicionalmente, hemos tomado animales destinados a vivir y prosperar en la naturaleza y los hemos exhibido en zoológicos con el propósito de estudiar y nuestro propio entretenimiento. Tomamos estos animales que están destinados a vagar libremente en amplias extensiones geográficas y alojarlos en un entorno controlado. Por supuesto, esto puede salir trágicamente mal, como se nos informó en 2016 cuando un gorila macho fue asesinado en un zoológico de Cincinnati para rescatar a un niño de 3 años que cayó en el recinto del gorila.

Si bien todos reconocemos que las universidades no son zoológicos, existe una especie de paralelo. Las universidades son un ecosistema en el que nuestros estudiantes, profesores y personal deben interactuar, y si no proporcionamos el entorno adecuado para el aprendizaje, nuestros estudiantes pueden sufrir las consecuencias.

Hancocks recuerda el momento en que él y sus compañeros profesionales del zoológico en la década de 1970 tuvieron una enorme oportunidad y rediseñaron el zoológico de Seattle en un esfuerzo por crear un zoológico más natural y accesible. A diferencia de los fríos y estériles recintos de zoológicos del pasado, Hancocks y su equipo desarrollaron un recinto para la exhibición de gorilas que le resultaba familiar a sus montañas nativas de África Central.

Esto fue controvertido porque hubo una comprensión general entre los defensores del zoológico de que darles a estos animales un entorno más natural sacaría a relucir su naturaleza violenta. Como estos animales estarían expuestos a un entorno más natural, desearían ser libres y encender sus manipuladores e intentar escapar.

A medida que se desarrollaba el gran experimento, sucedía lo contrario. Cuando se exponen a un entorno más ético, los gorilas prosperaron. Se volvieron más activos y formaron grupos familiares más estrechos. Los incidentes de violencia de los gorilas contra sus guardianes humanos se desplomaron. El resultado fue el zoológico más ético de Hancock que se emula hoy en todo el mundo.

Las universidades no son zoológicos, al menos no en el sentido tradicional, incluso si se dirige a cualquier sindicato de estudiantes en un día determinado, el término "zoológico" puede parecer una descripción adecuada para algunos.

La educación superior ha estado trabajando bajo el supuesto de que el modelo tradicional de acceso y matriculación a la universidad es la mejor manera de participar y fomentar el éxito de los estudiantes. Sin embargo, estamos aprendiendo más y más que un modelo tradicional de aceptación, clases y graduación no funciona para muchos estudiantes.

Si bien el valor de una educación universitaria es evidente, todavía hay un debate en curso sobre la universidad para quién? En promedio, un graduado de la universidad ganará $ 800,000 más en su vida que aquellos que solo tienen un diploma de escuela secundaria. Y lo que es más importante desde la gran recesión de 2009, prácticamente todos los empleos creados como consecuencia de ello se han dirigido a personas con un título universitario.

Pero la universidad, en sí misma, no es una panacea. El costo de la universidad sigue siendo un problema importante para muchas familias y eso parece estar aumentando. Cada vez más estudiantes de todo el país están hipotecando sus ingresos futuros a través de préstamos estudiantiles para pagar la universidad. Para la clase de 2016, el promedio nacional de la deuda universitaria fue de $ 37,000. (En UCF, el 44 por ciento de los estudiantes se gradúan sin deudas. De los que incurren en deudas, incluidos los que se transfirieron a UCF con algunos préstamos estudiantiles, el promedio es de $ 22,000)

Estos factores, combinados con la percepción de algunos de que la universidad no está creando graduados empleables, han llevado a algunos a cuestionar el valor de una educación universitaria.

¿Pero cuáles son las respuestas y qué se supone que debemos hacer al respecto?

La respuesta puede estar en cambiar el ambiente.

El modelo general para la educación superior ha sido que los estudiantes llegan a la universidad y siguen una única pista para alcanzar sus sueños universitarios. Pero este modelo parece estar obsoleto e impreciso. No es raro que los estudiantes universitarios de hoy asistan a dos o tres universidades antes de graduarse.

Para el Consorcio de Universidades de Investigación Metropolitana de Florida (la University of Central Florida en Orlando, University of South Florida en Tampa, y Florida International University en Miami), más del 55 por ciento de los estudiantes se transfieren de uno a dos -Año universitario, donde la mayoría de ellos ya han alcanzado un grado asociado. Teniendo esto en cuenta, el consorcio se está asociando con la Fundación de Educación Helios para investigar cómo crear un campus más accesible al trabajar juntos para compartir ideas, diseñar soluciones y garantizar el éxito.

Una investigación de 18 meses se centra en desarrollar un plan estratégico que respalde un enfoque en red para la educación superior que desafiará a los profesionales de la educación superior y los interesados ​​fuera del campus a recordar nuestros principios éticos de "los estudiantes primero". ”

Quién sabe qué tomará, pero el objetivo es proporcionar acceso a la educación superior para más estudiantes que incurrirán en menos deudas y se gradúen a tiempo con una serie de opciones de carrera viables.

Un subproducto de este período de planificación podría ser un modelo para que todas las universidades trabajen juntas y estén más sincronizadas entre sí.

No, las universidades no son zoológicos, pero tal vez las instituciones educativas puedan aprender con el ejemplo y crear el entorno adecuado para que los estudiantes puedan prosperar en su mundo actualizado.

Michael Preston es director ejecutivo del Consorcio de Universidades de Investigación Metropolitana de Florida con sede en la UCF. Puede ser contactado en michael.preston@ucf.edu .

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