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Duke University vai resolver um caso alegando que os investigadores utilizaram dados fraudulentos para ganhar milhões em subsídios | Ciência

Duke University, em Durham, Carolina do Norte, está prestes a resolver um caso apresentado por um ex-funcionário que alega que a universidade incluiu dados falsos em aplicativos e relatórios de subsídios federais no valor de quase US $ 200 milhões.

De acordo com documentos judiciais apresentados na semana passada no Distrito Médio da Carolina do Norte em Greensboro, o ex-biólogo Joseph Thomas, que processou a universidade em 2015 sob uma lei federal que permite aos denunciantes receber até 30% de qualquer pagamento, aguarda o Departamento de Justiça dos Estados Unidos para aprovar o acordo. Thomas arquivou seu caso sob a Federal False Claims Act (FCA), o que poderia forçar Duke a retornar até três vezes o montante de fundos mal adquiridos para o governo.

Os termos do contrato ainda não são conhecidos, mas espera-se que sejam divulgados em uma audiência marcada para 7 de dezembro.

As universidades têm observado o caso com interesse. As reclamações da FCA contra as universidades têm sido relativamente raras, e um acordo considerável poderia encorajar outros denunciantes acadêmicos a apresentar casos semelhantes, embora as universidades privadas possam ser mais vulneráveis ​​do que as instituições públicas. Independentemente do acordo final, o caso Duke envia "a mensagem forte para instituições privadas … volte e reveja suas doações porque senão você é suscetível a um processo muito grande e feio que prejudicará seus programas", diz o advogado Joel Androphy. da Berg & Androphy em Houston, Texas, especializada em casos de FCA

Em seu processo, Thomas alegou que a bióloga da Duke, Erin Potts-Kant, que agora retirou 17 documentos, incluindo muitos que relataram o trabalho feito com seu supervisor, a pesquisa em pneumologia William Michael Foster, incluiu dados fraudulentos em 60 pedidos de subsídios e relatórios. Potts-Kant se confessara culpado de apropriar-se indevidamente de mais de US $ 25 mil de Duke; esse caso levou funcionários da universidade a examinar seu laboratório.

Duke se recusou a comentar o acordo proposto. Os advogados do queixoso, que incluem John Thomas, anteriormente de Gentry Locke LLP em Roanoke, Virgínia, e agora de Healy Hafemann Magee, dizem à Science e à Retraction Watch: "Estamos satisfeitos que as partes tenham vindo um acordo ", mas ele se recusou a comentar mais. (Joseph Thomas é irmão de John Thomas.)

Androphy diz que esses casos geralmente consistem em 1,5 a duas vezes a quantia que os queixosos provam ter sido obtidos de forma fraudulenta. No ano passado, a Partners HealthCare e o Hospital Brigham and Women, em Boston, resolveram um caso da FCA envolvendo dados falsos por US $ 10 milhões.

Androphy disse que a duração deste caso (3,5 anos) é menor do que ele normalmente vê. E ele disse que não ficaria surpreso se, em seu acordo final, o governo exigir que a Duke aceite um programa aprimorado de conformidade para doações. Uma indicação de tal programa veio em março, quando os Institutos Nacionais de Saúde (NIH) disseram a Duke, em um movimento incomum, que os beneficiários da doação teriam que obter aprovação prévia para qualquer mudança. em subsídios novos ou existentes. A nova supervisão, de acordo com uma carta do NIH à Duke, foi "um resultado de suas preocupações sobre o manuseio de Duke de vários casos de má conduta e problemas de pesquisa e gerenciamento de subsídios que remontam a 2010, alguns dos quais foram amplamente divulgado como o caso de Anil Potti. "

No ano passado, o caso Thomas sobreviveu ao movimento de demissão de Duke. No decorrer do caso, Potts-Kant admitiu falsificar dados, e Duke reconheceu que sabia que ela sabia disso. Os registros disponíveis no tribunal, no entanto, sugerem que Duke argumentou que ele não descobriu os dados falsos até depois que a universidade apresentou as bolsas em questão.

Em setembro, Duke sofreu um revés no caso depois que a decisão de um juiz levou à liberação de numerosas inscrições de um diário de Joseph Thomas descrevendo as conversas entre os membros do laboratório. Joseph Thomas alegou que eles mostraram que vários investigadores tinham conhecimento de irregularidades

Esta história foi produzida em colaboração entre Science e Retraction Watch.

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