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¿Podemos ponernos de acuerdo sobre para qué sirven las universidades de investigación? (opinión)

Hay un cuento de enseñanza bien conocido, que se remonta a la tradición budista india pero casi con certeza más antiguo, sobre un grupo de personas ciegas que intentan concebir un objeto desconocido: aquí, un elefante, únicamente a través del sentido del tacto.

Cada una de las personas toca una parte diferente del elefante – la pata, la trompa, la cola, el colmillo – y así cada uno llega a una concepción del elefante que no solo es diferente sino también incompatible con las otras definiciones. Uno está convencido de que es una especie de canasta, otro el mango de un arado, otro más una especie de escoba.

La gente, con su percepción parcial de la totalidad del elefante, termina discutiendo de un lado a otro: “Es así; no es así. Es así; no es así ". La historia ilustra el poder que tiene la perspectiva para determinar y limitar nuestra aprehensión, conceptualización y, en última instancia, respuesta al mundo que tenemos frente a nosotros, así como la velocidad con la que tratar de hablar entre nosotros a través de estas perspectivas en competencia se convierte en contienda.

En los últimos años, como director de un centro de enseñanza en ciernes en una universidad pública de investigación, he pasado la mayor parte de mi tiempo colaborando en proyectos relacionados con la enseñanza y el aprendizaje tanto con profesores e instructores como con profesionales de el lado de la universidad orientado a los estudiantes.

En el transcurso de estas conversaciones, me ha quedado cada vez más claro que las universidades de investigación en los Estados Unidos, especialmente las universidades públicas de investigación, tienen lo que podríamos llamar un problema de elefantes. Creo que este problema puede desempeñar un papel fundamental y no reconocido en el fomento de conflictos intrainstitucionales y obstaculizar nuestros esfuerzos para mejorar los resultados educativos, lograr una mayor equidad y apoyar el éxito y la prosperidad de todos los miembros de nuestra comunidad.

Nuestro problema con los elefantes es el hecho de que no estamos de acuerdo fundamentalmente en lo que es una universidad de investigación.

Sentado en reuniones con personal profesional orientado a los estudiantes, he escuchado una frase repetida, especialmente durante el año pasado, que nunca deja de dejarme corto. Al final del día, el sentimiento más o menos desaparece, al menos seguramente podemos estar de acuerdo en una cosa: lo que estamos haciendo aquí en la universidad es "para los estudiantes". Nuestro propósito principal, nuestra prioridad y nuestra responsabilidad son el bienestar y el éxito de quienes vienen aquí, con un gran gasto personal y familiar, para ser educados.

Escucho suposiciones de sentido común similares cuando interactúo con estudiantes de pregrado, con padres y exalumnos, y también cuando me muevo por la ciudad y hablo con miembros de la comunidad. Si pregunta a casi todos estos supuestos interesados ​​acerca de la naturaleza de esa abultada institución en la colina, la primera respuesta que aparece es casi siempre algo así como “una escuela muy grande para el aprendizaje avanzado”.

El problema es que, si le hace la misma pregunta a la mayoría de los profesores de investigación de la misma universidad, la primera definición que produzcamos será algo así como "un lugar donde se produce nuevo conocimiento". Poco después, por supuesto, hablaremos de la función educativa, pero eso no será lo primero. La función educativa de la universidad no es por qué nos contrataron ni por qué nos contratan. No es así como se valora y recompensa principalmente nuestro trabajo para la institución. Nada en la preparación y formación del profesorado investigador, y mucho menos en las revisiones de nuestro personal, indica que la primera prioridad de la institución es la educativa. Y este desajuste de las prioridades institucionales solo se agrava en las instituciones de investigación al servicio de los hispanos (HSRI), que, a diferencia de las HBCU, no fueron diseñadas desde el principio para atender a los estudiantes minoritarios.

Ahora, no estoy interesado en iniciar o avivar un argumento moral aquí, o incluso un argumento de que uno de estos grupos tiene razón sobre el elefante y el otro no. Claramente, ambos tienen razón sobre la naturaleza de la bestia.

También, por supuesto, hay más de dos definiciones de la universidad de investigación: padres, posibles empleadores, entusiastas de los deportes universitarios; cada uno tiene su punto de vista único. Mi interés particular aquí, sin embargo, está en las consecuencias del problema del elefante, dado el impulso relativamente repentino y cada vez más generalizado para una mayor atención a la equidad educativa en las universidades públicas, incluidas las universidades de investigación. Para abordar ese desafío, la facultad y el personal de apoyo a los estudiantes tienen un papel central que desempeñar como colaboradores clave. Pero, ¿cómo podemos colaborar bien cuando no estamos de acuerdo con la institución que estamos tratando de transformar?

Para tener éxito en la transformación de la universidad pública de investigación en una institución más equitativa, no podemos simplemente seguir agregando a los platos de todos, ni podemos tratar de "resolver" el desafío de mantener resultados más equitativos supliendo la crítica escasez de personal docente con facultad contingente que trabaja en condiciones de trabajo drásticamente inequitativas.

Del lado de la facultad, debemos considerar medidas estratégicas como la construcción de la pista de profesores docentes, dar mayor peso a las contribuciones de equidad educativa y otros trabajos de la DEIA en la revisión del personal académico, y reconsiderar lo que cuenta como investigación para incluir la investigación basada transformaciones de la enseñanza.

Sin embargo, sobre todo, necesitaremos una mayor coordinación y cooperación entre los profesionales de apoyo a los estudiantes en el campus y la facultad de instrucción, y ese tipo de cooperación debe comenzar con un mayor respeto mutuo y comprensión de los roles y responsabilidades de los demás.

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Con demasiada frecuencia, en mi experiencia, nos miramos con una hostilidad algo desconcertada. Todos sabemos que una universidad de investigación tiene una función dual, pero damos por sentado el orden de prioridad de sus principales actividades – la investigación antes que la educación, la educación antes que la investigación, esto antes que eso, que antes que esto – con una especie de total ( y totalmente comprensible) convicción de que nuestro sentido del orden de las cosas es … cierto.

A medida que el impulso por una mayor responsabilidad por el éxito de los estudiantes de pregrado en todas las instituciones de educación superior pública gana fuerza, impulsado por todo, desde la pandemia mundial hasta la crisis de la deuda estudiantil y las preocupaciones de las mismas legislaturas que sistemática y progresivamente subfinancian a las universidades públicas, Quizás el primer mejor paso para abordar nuestros desafíos colectivos sería sentarnos y hablar entre nosotros sobre lo que realmente es una universidad pública de investigación que también es una institución que sirve a las minorías, y cómo es para todos nosotros trabajar en y para esa institución.

Para decirlo de otra manera, una de las partes más desconcertantes de la parábola de los ciegos y el elefante es que no parece que se les ocurra, antes de que se conviertan en contiendas, comparar notas y llegar a una visión compuesta del elefante, una que podría llevarlos a una visión colectiva más cercana a la realidad que la vista parcial que ofrecen sus perspectivas limitadas. ¿Podríamos hacerlo mejor?

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