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Mahmoud Abdul-Rauf era más que 'Steph Curry antes de Steph Curry'

El momento más importante de la carrera de Mahmoud Abdul-Rauf en la NBA llegó en el banquillo. En una noche de otro modo mundana, cuando sus Nuggets de Denver se desplomaron hacia el final de una temporada en la que se perderían los playoffs, Abdul-Rauf, un devoto musulmán, se sentó en silencio mientras el resto de sus compañeros de equipo y todos los demás arena – representaba el juego de "The Star-Spangled Banner."

Durante dos décadas, ese momento ha definido el legado del ex francotirador. Pero a medida que se acercaba el vigésimo aniversario de la negativa de Abdul-Rauf a interpretar el himno este año, era otro jugador -uno que podía derribar más triples que Abdul-Rauf alguna vez- que volvía a poner su nombre en los titulares . No por la protesta, sino por todas las cualidades de su juego, que a veces han eclipsado el incidente.

Esta temporada de Stephen Curry ha dejado el mundo del baloncesto buscando comparaciones. Y hace tres semanas, cuando Curry iluminó al Oklahoma City Thunder y superó su propio récord de triples de una sola temporada con 23 juegos por jugar, Phil Jackson finalmente pensó que había encontrado el uno.

Así que el presidente de los New York Knicks, que ganó 13 títulos como jugador y entrenador en jefe en la NBA, llevó a Twitter para recordarle al mundo un nombre del pasado.

La respuesta de los medios sociales bordeaba la indignación. Mahmoud Abdul-Rauf -quien era conocido como Chris Jackson antes de convertirse al Islam en 1991 y cambió su nombre dos años después- era un tirador de tres puntos de 35 por ciento de su carrera, difícilmente en el reino de Curry. Pero para otros, como Dale Brown, quien entrenó a Abdul-Rauf en la Universidad Estatal de Louisiana hace casi 30 años, tenía perfecto sentido.

"¡Lo dije hace un año o dos!", Dijo Brown a The Huffington Post recientemente. "Chris Jackson fue Steph Curry antes de que Steph Curry fuera Steph Curry".

Érase una vez, Mahmoud Abdul-Rauf fue uno de los tiradores más letales en la historia del baloncesto universitario, un dos veces All-American en LSU y luego un seleccionador de lotería que, en nueve temporadas en la NBA , brilló esa misma habilidad contra algunos de los nombres más importantes del deporte.

Al hacer la comparación con Curry, Jackson solo quiso recordar al mundo la brillantez de Abdul-Rauf en la cancha. Pero dada su proximidad al aniversario de la protesta de Abdul-Rauf, el tweet también suscita preguntas: ¿Qué le sucedió a él, y su importancia como jugador, y como algo más, ha sido olvidada?


Brown atrajo a Jackson a LSU en 1988 desde Gulfport, Mississippi, donde el armador ya se había convertido en un anotador letal con un tiro suave como la seda que dejó asombrados a los oponentes de su escuela secundaria. Jackson creció pobre en Gulfport. Él nunca conoció a su padre, y sufría del síndrome de Tourette, un trastorno neurológico que causaba tics, pero que Brown dijo también engendró el enfoque obsceno que creó su golpe de disparo mágico.

Jackson era un niño tímido, callado y humilde, incluso cuando llegó a LSU como uno de los mejores reclutas de la escuela secundaria del país. Su primer juego con un uniforme LSU, Jackson comenzó y ayudó a los Tigres a ganar a Marist, y dijo a los periodistas que estaba encantado de estar allí y contento con la cantidad de looks que la ofensiva de Brown le dio (las estadísticas oficiales son difíciles de conseguir, pero Brown recordó que Jackson anotó 13 puntos).

Pero mientras salían del Maravich Assembly Center, el estadio de LSU, Brown llevó a Jackson a un lado y le dijo al joven estudiante de primer año que nunca volviera a actuar así frente a la prensa. Jackson estaba aterrorizado de haber decepcionado a su nuevo entrenador.

"Hijo, déjame decirte algo", le dijo Brown. "Tienes habilidades para disparar ilimitadas. No mires al banco. Disparas en cualquier momento que quieras. Te diré si es un mal tiro, y no tienes que preocuparte por eso. Eres un tirador tan mortal, adelante y hazlo ".

Nunca tuvo que recordarle a Jackson otra vez. Dos semanas más tarde, Jackson anotó 48 puntos contra Louisiana Tech en solo su tercer juego universitario. En su primer viaje por la conferencia, el 10 de diciembre de 1988, colgó 53 en Florida.

Jackson anotó 965 puntos ese año – su promedio de 30.2 puntos por juego sigue siendo un récord para un estudiante de primer año de la universidad.

Durante sus dos temporadas en Baton Rouge, la dedicación de Jackson al juego se convirtió en material de ciencia. Hubo sesiones de gimnasio, Brown recordó, donde Jackson se negó a irse hasta que alcanzó 300 tiros libres consecutivos.

Jackson se fue a la NBA después de su segunda temporada, y los Denver Nuggets intercambiaron dos selecciones para llevarlo a la tercera selección global en el Draft de la NBA de 1990.

Como cuestión de tiempo – la NCAA no adoptó la línea de tres puntos hasta la temporada anterior a su llegada a LSU – el enfoque de Jackson para disparar le convirtió en algo así como un revolucionario jugador de baloncesto universitario .

Jackson anotó 48 puntos en su tercer partido de la NBA, pero nunca se convirtió en la fuerza con la que Curry se convirtió más tarde. Jackson nunca ganó más del 39 por ciento de sus triples en ninguna temporada. Curry, por el contrario, tiene una marca de carrera de 44 por ciento desde la distancia, y nunca ha hecho menos del 42 por ciento en una temporada.

Pero los mismos rasgos estilísticos que definen el juego de Curry: la liberación rápida, la capacidad de abrirse camino a ciegas en el espacio abierto, la forma fácil en que anota incluso cuando no estaba abierto, y la sensación de que ninguna pista es segura si él está en la cancha, estuvieron presentes en la de Abdul-Rauf también, incluso en una era en la que el triple y el puntaje inicial no eran tan famosos como lo son ahora.

"Más allá de él y Steph disparando, se parecen mucho", dijo Brown. "Puede liberarse en cualquier momento que quiera, y luego, si el carril se tapa, tiene la gran capacidad de disparar al pequeño flotador, al igual que Steph. Son casi contorsionistas con el baloncesto. Hay muchas similitudes. Más rápido, más rápido que una bala que acelera. "

Bryant Stith, que jugó con Abdul-Rauf en Denver y lo conoce desde que eran compañeros de equipo en un campamento de reclutamiento de Nike en la escuela secundaria, se pregunta cómo le habría ido a Abdul-Rauf en la NBA de hoy, que ha comenzado para contar con el verdadero valor de los tres puntos y permite a los guardias como Curry tanto espacio para improvisar y dictar ofensas con su habilidad para anotar.

"Si Mahmoud tuviera la libertad de disparar y anotar en una ofensiva que estaba tan abierta", pensó Stith, "no sé si podría poner el mismo tipo de números Steph Curry". está aguantando ahora, pero probablemente sería la persona más cercana que podría hacer esas cosas … Los números que hubiera puesto hubieran sido increíbles. "

De vez en cuando, tuvo esa oportunidad. El 8 de diciembre de 1995, Abdul-Rauf entró en Salt Lake City y prendió fuego al Utah Jazz.

La actuación – Abdul-Rauf finalizó con 51 puntos – ofreció momentos en los que los fanáticos podían ver el mismo tipo de estilo revoltoso, frenético, que no puede ser posible que Curry ha perfeccionado. Sugerir que Abdul-Rauf ayudó a crear el molde que Curry ahora está rompiendo no es absurdo.

Pero tres meses después de ese juego de Jazz, la carrera de Abdul-Rauf se derrumbó.

Después del fiasco del himno nacional, nadie realmente quería tocarme ".

La noche del 10 de marzo de 1996, comenzó como casi cualquier otra esa temporada. Abdul-Rauf hizo ejercicios de calentamiento, regresó al vestuario para vestirse para el juego y se fue con sus compañeros de equipo para los rituales previos al juego. Sin embargo, cuando tocó el primer acorde de "The Star Spangled Banner", y el resto de sus compañeros se pararon frente al banco de los Nuggets, Abdul-Rauf se sentó.

En verdad, él no había participado en el típico ritual de himnos durante la mayor parte de esa temporada. A veces se estiraba, otras noches permanecía en el vestuario y solo se unía a su equipo en la cancha una vez que terminaba. Pero en esta noche, un periodista local notó que estaba sentado allí, y escribió una pequeña historia para el periódico del día siguiente.

A la mañana siguiente, el gesto silencioso de Abdul-Rauf fue noticia nacional, y su buzón se inundó de amenazas de muerte.

La protesta, dijo en ese momento, tenía la intención de llamar la atención sobre el hecho de que la bandera estadounidense era "un símbolo de tiranía, de opresión". No estaba en línea con su fe islámica, dijo. , para honrarlo.

"Este país tiene una larga historia de eso", dijo. "No creo que puedas discutir los hechos. No puedes ser por Dios y por la opresión. Está claro en el Corán, el Islam es la única forma. No critico a los que están en pie, así que no me critiques por sentarse. No vacilaré en mi decisión "

"También soy un hombre que intenta perfeccionar mi vida dentro y fuera de la cancha, y alguien que trata de ser sincero en mi trato con mis semejantes y sincero en cualquier actividad que emprenda". Abdul-Rauf dijo en los días posteriores a la estallido de la controversia. "Por lo tanto, tengo entendido que el 100 por ciento de honestidad y sinceridad es el requisito para participar en el himno nacional. Como tal, elegí no faltarle el respeto a nadie y permanecer en el vestuario o el pasillo mientras se tocaba el himno"

Dos días después de ese juego, el 12 de marzo, el comisionado de la NBA David Stern suspendió a Abdul-Rauf indefinidamente. Se perdió un partido, perdiendo un cheque de $ 31,700, antes de llegar a un compromiso con la liga: tenía que pararse, pero podía inclinar la cabeza y cerrar los ojos para orar si lo deseaba.

Abdul-Rauf todavía mostró destellos de brillantez en los últimos meses de la temporada. Iluminó a Michael Jordan y los Chicago Bulls por 32 puntos en mayo. Pero su carrera nunca sería la misma.

Los Nuggets cambiaron a Abdul-Rauf a Sacramento inmediatamente después de que terminara la temporada. Parecía un movimiento destinado a deshacerse de la "guardia polémica", como lo describió el Los Angeles Times en una historia sobre el intercambio, dado que los Nuggets solo recibieron una selección de segunda ronda y el escolta de los Kings, Salunas Marciulionis (que solo jugó 17 juegos en Denver antes de retirarse después de la temporada de 1997) para un jugador que había promediado casi 20 puntos por juego la temporada anterior.

Dos temporadas después, Abdul-Rauf estaba fuera de la NBA. Su último año en Sacramento fue desastroso: lanzó un 16 por ciento desde atrás del arco. Después de un año en la liga turca, tuvo una última oportunidad con los Grizzlies de Vancouver en el 2000. Promedió 6.5 puntos y disparó 28 por ciento desde tres en 41 juegos, y una vez que terminó la temporada, también lo hizo su carrera en la NBA.

En entrevistas posteriores, Abdul-Rauf se quejó de que sus "mejores años le fueron quitados" después del escándalo.

"Después del fiasco del himno nacional, nadie realmente quería tocarme", le dijo a HoopsHype en 2010.


Para Brown, fue una sorpresa que Abdul-Rauf se convirtiera en el punto focal de una de las mayores controversias extrajudiciales de su época. Después de todo, su armador estrella siempre había sido una flecha recta. Una vez, recordó, tanto él como Abdul-Rauf entregaron pavos navideños a familias en Baton Rouge. Abdul-Rauf le pidió que apagara la música en el automóvil mientras pasaban frente a una iglesia, diciendo que sentía que era irrespetuoso con Dios.

Cuando Abdul-Rauf se convirtió al Islam, no lo ocultó a sus compañeros de equipo. Ayunó durante el Ramadán cada temporada, y sus compañeros de equipo estaban al tanto de su postura sobre el himno mucho antes de que se hiciera público.

"Sabíamos que Mahmoud era muy devoto en sus creencias", dijo Stith, ahora un entrenador asistente en la Universidad Old Dominion. "Sabíamos que los tomaba en serio, y respetamos eso"

Otros jugadores se sintieron de manera similar, y la Asociación de Jugadores de la NBA lo respaldó en la lucha contra la suspensión de la liga.

"Es un buen chico", dijo Michael Jordan en ese momento. "Él tiene sus creencias, y puedo no estar de acuerdo con ellas, pero le doy todo el crédito por tratar de mantenerlas".

Pero los fanáticos, la NBA y tal vez incluso los que estaban a cargo de su franquicia se sentían incómodos con el gesto.

Los deportes en la década de 1990 estuvieron relativamente libres de protestas políticas, y los eventos geopolíticos hicieron madurar la actitud de Abdul-Rauf contra la bandera. Solo tres años antes, los terroristas islámicos habían bombardeado el World Trade Center en la ciudad de Nueva York, y los recuerdos de eso y de una guerra en el Golfo Pérsico aún estaban frescos en la mente de la nación.

La controversia incluso comenzó a hacer mella en sus compañeros de equipo. Cuando Abdul-Rauf regresó a la cancha contra Chicago después de su suspensión, los fanáticos abrazaron el himno nacional con pasión y un volumen que Stith nunca había escuchado antes de un juego. Los oficiales del Servicio Secreto a menudo acompañaban a los jugadores de los Nuggets en campos opuestos para guiarlos más allá de los manifestantes en espera.

"Aumentó la cantidad de presión sobre Mahmoud, aumentó la cantidad de presión sobre la organización de los Nuggets", dijo Stith. "No creo que la organización Nuggets quisiera lidiar con esa negatividad en ese momento".

Después de que su carrera en la NBA terminó, Abdul-Rauf regresó brevemente a Gulfport, su ciudad natal, donde planeaba construir un centro musulmán. Pero fue quemado en el 2001 en lo que él consideraba un crimen de odio (las autoridades no lo persiguieron como tal). Viajó por el mundo jugando en ligas extranjeras durante los años siguientes, haciendo escalas en Europa y Japón. En 2007, vivía en las afueras de Atlanta, criando a cinco hijos con su esposa, y todavía recibía mensajes de odio por esa noche en marzo de 1996, según una historia sobre él en la revista 5280 de Denver.

Brown vio a Abdul-Rauf no hace mucho, y dijo que su ex jugador se ha mantenido comprometido con el trabajo de caridad en las comunidades subatendidas, tal como lo era cuando él y Brown solían entregar pavos durante las vacaciones. Stith no ha hablado con él desde que los Nuggets lo cambiaron a Sacramento.

Pero Abdul-Rauf rara vez habla con los medios ahora, e incluso cuando se acerca el aniversario de la protesta, en un momento en que el país está lidiando y debatiendo muchos de los problemas que planteó, poco es sabido sobre lo que él está haciendo ahora.


Durante meses, he tratado de rastrear a Abdul-Rauf para hablar sobre el momento en que se negó a representar el himno nacional, y los días y años que siguieron, cuando se acercaba el 20 ° aniversario.

Incluso antes de los tweets de Phil Jackson, quería preguntar sobre Curry, y si se veía a sí mismo como la estrella más grande de la NBA. ¿Podría haber sido ese jugador, o algo así, en esta época, en una liga que estaba aprendiendo el verdadero valor del tiro que destacó?

Y si él era antes de su era como guardia, ¿podría haber sido una generación temprana como un atleta dispuesto a tomar una posición también?

Pero más que eso, tenía curiosidad sobre su punto de vista sobre cómo podría haber sido aceptado hoy, en un momento en el que destacados jugadores de la NBA como LeBron James, Dwyane Wade, Derrick Rose y Chris Paul han utilizado en la cancha manifestaciones y redes sociales para protestar contra los asesinatos policiales de jóvenes negros, y la idea de que los atletas -y los de color, en particular- adopten posiciones contra los problemas que consideran injusticias, es menos extraña de lo que era cuando Abdul-Rauf se sentó.

Me pregunté si Abdul-Rauf pensaba que el mundo de los deportes y el entorno de los medios de comunicación habían cambiado de una manera que podría prestar más compasión y matices al punto que intentaba hacer, y si el mundo de los deportes La NBA podría tratar su gesto de manera diferente hoy.

¿O me diría que no habíamos cambiado nada? Estados Unidos, después de todo, es un país que en 2016 sigue luchando en guerras de múltiples frentes en dos países musulmanes. Es una nación en medio de una campaña presidencial en la que un multimillonario bombástico ha llamado a los musulmanes enemigos de Estados Unidos, sugirió abiertamente que prohíbamos la entrada de inmigrantes musulmanes al país y prometió atacar a las familias y los hijos de presuntos terroristas islámicos en el extranjero. ¿Los mensajes que envió su protesta hoy importan aún más que hace 20 años?

Pero Abdul-Rauf no respondió cuando me contacté a través de Facebook o mediante una cuenta de correo electrónico que figuraba en una página de Twitter poco utilizada. Su agente recibió una solicitud de Abdul-Rauf por teléfono, y luego otra vez por correo electrónico, pero dejó de responder. Brown le pidió que llamara, pero no lo hizo.

David Stern, quien renunció como comisionado en 2014, no estaba disponible para hacer comentarios sobre esta historia, según la NBA. Aparte de Stith, varios de sus antiguos compañeros de equipo de los Nuggets declinaron o no respondieron a las solicitudes de comentarios.

La página de Facebook de Abdul-Rauf cuenta la historia de un hombre profundamente comprometido con los problemas que planteó su momento de protesta. Regularmente comparte memes sobre el Islam y una variedad de temas políticos. Una publicación reciente presenta una imagen de Malala Yousafzai, la activista pakistaní y la ganadora del Premio Nobel más joven de todos los tiempos, con una de sus frases más famosas marcada en una pizarra detrás de ella: "Con armas, puedes matar terroristas", dice. "Con la educación, puedes matar al terrorismo"

Otro desmiente sus sentimientos sobre Donald Trump y su campaña para la nominación presidencial republicana. Cita un reciente tweet de Stephen King que decía: "Los conservadores que durante 8 años sembraron los dientes de dragón de la política partidista se horrorizan al descubrir que han crecido como un dragón real".

Brown, que todavía habla con él regularmente, dijo que Abdul-Rauf sigue siendo el mismo que tenía hace todos esos años.

"Es el tipo de persona que es muy humilde, tan amable, tan espiritual, tiene un aura a su alrededor", dijo Brown. "Es solo un ser humano hermoso".

"Y", agregó, "podría jugar ahora mismo".

Brown no se sorprendió de que Abdul-Rauf no quisiera hablar sobre las comparaciones de Steph o la protesta, incluso cuando trató de conectarnos. El incidente en Denver, dijo Brown, siempre ha sido mal interpretado, nuestra atención se centró en el acto en sí mismo en lugar del significado detrás de él.

"Lo que estaba tratando de hacer, solo estaba tratando de decir: 'Necesitamos que los Estados Unidos se unan y eliminen la pobreza y los prejuicios, y se amen'", dijo Brown. "Eso es lo que estaba tratando de hacer. No fue anti-Estados Unidos ni nada por el estilo "

"Tengo 80 años", dijo el ex entrenador de LSU. "Me gustaría ser más como Mahmoud Abdul-Rauf"

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