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Los costos biológicos ocultos de la desigualdad: la causa raíz de nuestra epidemia de estrés

La historia central de Born Anxious comienza con la metilación del estrés, una "modificación epigenética" que ocurre temprano en la vida, en el útero o durante el primer año de la vida de un bebé. Al igual que todas las modificaciones epigenéticas, esta específica altera cómo funciona el gen, pero no cambia el ADN de ninguna manera. Hay tipos de inclusión biológica más allá de esta metilación epigenética específica (del gen NR3C1 que ejerce control sobre el ciclo de retroalimentación de los glucocorticoides). Estos otros tipos de inclusión biológica incluyen modificaciones epigenéticas de otros genes clave en respuesta a exposiciones sociales y físicas (es decir, otros genes también escuchan el ambiente en los primeros años de vida) y otros mecanismos que tienen un impacto en la expresión génica.

Desde este punto de partida, las consecuencias son las siguientes: conduce a la desregulación del estrés, manteniendo la respuesta al estrés en un estado de alerta alta; esto a su vez conduce a una vida de problemas en el desarrollo y la salud, desde dificultades de relación, a problemas escolares y laborales, a enfermedades relacionadas con el estrés en la edad adulta y un riesgo elevado de muerte prematura; y la distribución social de estos resultados muestra que la desigualdad es un nuevo depredador, aumentando tanto la desregulación del estrés como una epidemia de estrés que aparece en informes crecientes de que nos sentimos estresados, aumentando los marcadores biológicos de estrés que conducen a enfermedades y más relacionados con el estrés enfermedades Entre las sociedades ricas que son más desiguales, y especialmente muestran un aumento en la desigualdad, estas consecuencias aparecen más que en las sociedades con menor desigualdad.

Entonces, ¿por qué centrarse principalmente en la metilación de este gen de estrés para la historia central, que conduce a resultados tan dramáticos? En primer lugar, fue el foco del trabajo pionero original del grupo de investigación de Michael Meaney en McGill que lanzó en gran medida el campo de la epigenética social, y porque la evidencia acumulada para su operación similar en múltiples especies es fuerte. Segundo, el sitio de su acción es el eje HPA, y sabemos mucho sobre cómo la desregulación del sistema de respuesta al estrés afecta la salud y el desarrollo a lo largo de la vida. En tercer lugar, este patrón de resultados de la desregulación del estrés sigue de cerca lo que hemos aprendido sobre la naturaleza del gradiente social en la salud del desarrollo, apoyando la opinión de que es un actor clave en cómo la desigualdad social "se mete debajo de la piel". los enlaces de micro a macro muestran una fuerte consiliencia -un salto de hallazgos superficialmente inconexos- que aumenta nuestra confianza en la conclusión principal: un poderoso sistema dinámico conecta la metilación del estrés con los efectos de la desregulación del estrés a lo largo de la vida, al gradiente social y social la desigualdad, a cómo difieren las sociedades en la manera en que abordan la desigualdad social, y regresa al círculo completo para promover o inhibir la metilación del estrés en las generaciones posteriores.

La mayoría de las personas en las sociedades avanzadas de hoy en día no se enfrentan a depredadores o amenazas similares de nuestros ancestros ancestrales, cuando tener un sistema de alerta de estrés alto tendría ventajas. Entonces, ¿qué causa que el nivel de estrés desencadene la metilación del estrés en la actualidad? En algunas situaciones – zonas de guerra o vecindarios altamente peligrosos, por ejemplo – el estrés es similar, es decir, amenazas a la supervivencia. Y vemos metilación diferencial en esas situaciones. Pero también vemos evidencia de ello en individuos que experimentan privación económica e incertidumbre, lo que lleva a una adversidad temprana en la vida de sus hijos.

Entonces, es fácil ver cómo la adversidad temprana de la pobreza o la desventaja podría importar, pero ¿por qué afectaría a las familias y personas de clase media o alta? A medida que las sociedades se vuelven altamente desiguales, como lo estamos experimentando hoy, estar en el medio o incluso en las clases altas no es garantía de mantener esa posición. Las recesiones significativas en el empleo o la situación financiera, como en la Gran Recesión que comenzó en 2008, pueden hacer que la mayoría de las personas se sienta vulnerable. Y si no fuera por uno mismo, las preocupaciones que tenemos por nuestros hijos en una sociedad cada vez más móvil, pueden generar estrés en términos de que se "deslizan hacia abajo" en la escala social.

Esto podría implicar que el estrés diario para cualquiera podría desencadenar la metilación del estrés en toda la población, por lo que es importante preguntar cuánto el estrés necesita experimentar una futura madre para desencadenar esto? Todavía no tenemos (todavía) una curva dosis-respuesta, no sabemos exactamente cuánto estrés es demasiado. En parte, esto se debe a que la investigación recién está comenzando a ver esto en la población como un todo. Pero también, no hay una traducción directa de las circunstancias externas a la experiencia del estrés: la percepción de las amenazas juega un papel importante en cómo se siente estresado. Es probable que las molestias diarias y los factores de estrés moderados no sean suficientes, pero sí niveles sostenidos de preocupación o estrés en un nivel significativo.

Además del alto estrés durante el embarazo, que conduce a niveles de cortisol en el feto que pueden conducir a la metilación del estrés, un entorno de alimentación deficiente y altamente estresante durante el primer año puede tener el mismo efecto. El tipo de problemas de nutrición que pueden conducir a la metilación del estrés van desde extremos obvios hasta los experimentados en circunstancias más típicas. En el extremo, como en los orfanatos rumanos hasta la década de 1980, la ausencia de cualquier contacto que no sea la limpieza y la alimentación conduce casi inevitablemente a ese resultado. En circunstancias más típicas, los niveles bajos de contacto sensible, cálido y receptivo con el bebé son suficientes. Esto puede ocurrir por una serie de razones, pero los niveles muy altos de estrés en los padres están claramente asociados con la crianza problemática. La falta de experiencia en crianza de los hijos o problemas de salud mental de los padres puede conducir a resultados similares.

Los vínculos entre la desigualdad y la adversidad en la vida temprana y la desregulación del estrés parecen suficientes para establecer un problema creciente del estrés con el aumento de la desigualdad, pero ¿qué evidencia hay para una epidemia de estrés? Hay varias líneas convergentes de evidencia. Una es a través de encuestas sobre el estrés autoinformado, o síntomas de estrés como sentirse agitado, que muestran informes crecientes de esto. Una encuesta repetida de una muestra de población representativa a nivel nacional ha mostrado aumentos constantes a lo largo de varios años, así como un aumento reciente coincidente con las elecciones de 2016 y la inauguración de 2017 de una encuesta diferente de la Asociación Americana de Psicología. Una segunda línea de evidencia proviene de los aumentos significativos en los trastornos y enfermedades relacionados con el estrés, como los describió el Centro para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC), que incluyen trastornos metabólicos, obesidad, deficiencias del sueño y otros. En tercer lugar, la evidencia reciente a nivel poblacional muestra un aumento en el estrés fisiológico, como el colesterol y los marcadores de la función hepática y cardíaca, desde finales de los años setenta hasta la actualidad. Y, la desigualdad social de esa "carga de estrés" física también ha empeorado.

Vemos las consecuencias biológicas del aumento de la desigualdad de varias maneras. Una es la medida directa de una medida de carga física de esfuerzo, como se acaba de indicar. Otra es que deshilacharse de la red de seguridad social puede llevar a la inseguridad acerca de las necesidades básicas de una parte mucho más grande de la población. Además, incluso aquellos que no están directamente afectados por este tipo de inseguridad en este momento experimentarán una mayor incertidumbre acerca de lo que el futuro puede significar para ellos y para sus hijos. A medida que más personas experimentan este estrés generado por la desigualdad -como el "nuevo depredador" – en general hay más estrés, llevado de casa al trabajo a la escuela, en un círculo de contagio.

Repasando la historia que relaciona el cambio epigenético de la metilación en cómo funcionan nuestros genes, el impacto de por vida que esto puede tener en la salud del desarrollo a través de la desregulación del estrés, y el papel del nuevo depredador en el aumento de la desigualdad social , podemos comenzar a sentirnos un poco abrumados por el desafío aparentemente insuperable que esto plantea. Puede parecer aún más como nuestro destino inevitable cuando recordamos el otro roce a la historia de la epigenética: este cambio en el gen del estrés puede ser biológicamente heredado . El sistema de estrés acelerado que conduce a puede ser causado no solo por el exceso de estrés prenatal en la madre o por el estrés de la vida temprana que experimentó el niño. Además, la versión metilada podría haberse transmitido de una o varias generaciones atrás.

Con tantas rutas posibles para sistemas de estrés que funcionan mal, ¿por qué no todos están desregulados? Hay una verdadera paradoja aquí. Sabemos que la tendencia a largo plazo a lo largo de la historia humana es hacia menos conflicto, menos violencia en general, menores posibilidades de morir por causas no naturales y entornos sociales menos duros. Esto es difícil de enfrentar con una pandemia de estrés desregulado y acelerado en toda la población. Y al comparar diferentes países de hoy, también encontramos que algunos tienen una desigualdad social más abrupta, en detrimento de su salud y desarrollo en general. Los países que son más iguales disfrutan de resultados generales sustancialmente mejores. Claramente, entonces, la desigualdad no es el destino.

Lo que hemos visto es que, aunque no existen balas mágicas, muchas cosas pueden ayudar a romper el ciclo, que se analizan con cierto detalle en Born Anxious . Comprender cómo funciona el círculo vicioso es un primer paso esencial, pero también lo es comprender las formas en que podemos interrumpir el ciclo: para nuestros hijos, para nuestros seres queridos, para nosotros mismos, para las comunidades donde vivimos y los lugares donde trabajamos, e incluso para nuestras sociedades. Redirigir los sistemas arraigados no es fácil, pero con el tiempo, muchos pequeños cambios se suman, lo que ayuda a establecer un círculo virtuoso que nos beneficia a todos y puede conducir a ganancias duraderas para la sociedad en su conjunto.


DANIEL P. KEATING es profesor de psicología en la Universidad de Michigan y recibió su Ph.D. en Johns Hopkins. Keating ha realizado investigaciones en universidades líderes de América del Norte; en el Instituto Max Planck de Berlín; y con el Instituto Canadiense de Investigación Avanzada, donde fue compañero durante dos décadas y dirigió el programa de desarrollo humano. Se centra en las diferencias de desarrollo: cognitivo, social, emocional y en la salud física y mental. Él reside en Ann Arbor, Michigan.

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