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La espalda de Pittsburgh, gracias a las personas que levantaron su ciudad

PITTSBURGH – A estas alturas seguramente ya has oído hablar del renacimiento de la Ciudad de Acero: su larga, lenta pero brillante transformación en última instancia de la metrópoli industrial a una ciudad de "eds and meds" (universidades y hospitales), Investigación, robótica y automóviles autónomos.

Pero si estás buscando a alguien que simbolice la saga humana del avivamiento, toma un Uber (auto-conducido o no) desde el centro de Pittsburgh, unas cuantas millas hasta el río Monongahela hasta la antigua ciudad de Braddock.

Allí encontrarás a Kevin Sousa.

Un chef de 42 años con mangas de tatuajes y "TRABAJO DURO" entintado en sus nudillos, Sousa convirtió a un antiguo concesionario de automóviles en un restaurante discreto pero elegante que gana raves nacionales por su frescura y simplicidad. y sobria elegancia de su comida.

En cierto sentido, le ha costado toda la vida construir el lugar de sus sueños, Superior Motors, que se encuentra literal y apropiadamente al otro lado de la calle de una de las únicas acerías que quedan en el condado de Allegheny. Los clientes pueden sentarse en el bar y ver cómo las llamas de gas del molino iluminan el cielo nocturno.

HuffPost está saliendo a la carretera este otoño para entrevistar a las personas sobre sus esperanzas, sueños, temores y lo que significa ser estadounidense hoy.

Sousa creció en otro pueblo de la ciudad de Monongahela y vio cómo la economía de la región colapsaba y su padre luchaba por arreglárselas en su pequeño restaurante italiano. Después de generaciones de empleo estable (a excepción de las huelgas y las recesiones), los niños de la escuela secundaria local de la década de 1980 vieron pocas posibilidades de un trabajo de clase media.

Sousa estudió arte y luego tatúa. Luego cayó en la adicción: principalmente alcohol, pero también drogas.

"Fue bastante malo", me dijo una noche recientemente, tomando un descanso de la cocina en Superior Motors. "Estaba en bastante profundo".

Entonces, como hicieron muchos Pittsburghers, aquellos que no solo se fueron para siempre, se agachó y se reinventó a sí mismo regresando a sus raíces. "Crecí en la cocina de mi padre", dijo.

Sousa dejó de beber, se tomó en serio la cocina y buscó tiendas vanguardistas, casi abandonadas en Pittsburgh. Abrió una serie de restaurantes con cocina sencilla pero innovadora, ingredientes locales frescos y un ambiente de homenaje al pasado de la ciudad. Comenzó en los barrios de la ciudad que ayudó a gentrificar fuera de su rango de precios.

Y ahora él está en Braddock. "Y tengo ocho años sobrio", agregó con orgullo.



El chef Kevin Sousa, como el propio Pittsburgh, se recuperó con un trabajo duro y un retorno a sus raíces.

Igualmente importante, ahora es un líder en un movimiento urbano que ve la comida como parte de un renacimiento social y económico mucho más grande. Su propietario le ha dado a la comunidad acceso a otro edificio de Braddock para usarlo como teatro experimental. El mismo Sousa dirige un programa para que los jóvenes aprendan oficios culinarios y de hospitalidad mientras trabajan en el restaurante. Y se ha asociado con otros lugareños que han creado una gran granja urbana cercana.

"Braddock en realidad tiene un gran suelo y condiciones de crecimiento", dijo. “Si limpia los sitios antiguos y se cultiva adecuadamente, y nosotros tenemos, puede cultivar casi cualquier cosa aquí”. Todas las verduras de su restaurante provienen de la granja urbana.

"Soy un optimista", dijo Sousa. "Esto es todo acerca de la gente aquí. Sé que suena realmente cursi, pero tienen un gran valor. Y apenas estamos empezando ".

Además de la agallas y los 40 años de esfuerzo constante para regresar, la región de Pittsburgh, la ciudad y los condados circundantes que en conjunto constituyen el 26 área metropolitana más grande del país, se ha beneficiado de una gran cantidad de circunstancias especiales. Incluyen geografía que mantuvo el enfoque en un centro de la ciudad que no colapsó y en barrios que no perdieron su identidad comunitaria; dos instituciones educativas de alto vuelo, la Universidad de Pittsburgh y Carnegie Mellon; una tradición de filantropía familiar que incluye nombres como Mellon, Heinz, Frick y Carnegie; un banco de clase mundial, PNC, fuertemente comprometido con la ciudad; el centro médico de clase mundial de la Universidad de Pittsburgh; abundantes fuentes de energía, incluyendo gas natural frackable; una infraestructura de parques, bibliotecas y otras instituciones culturales que quedaron del apogeo de la ciudad; y, por supuesto, equipos deportivos profesionales como los Steelers, Penguins y Pirates, que se diseñan a sí mismos como emblemas de la ciudad.

"Pittsburgh ahora no es exactamente una ciudad obrera", dijo el entrenador en jefe de los Steelers, Mike Tomlin, un nativo de Virginia que se estableció en su familia en un vecindario de la ciudad. "Pero la mentalidad de obrero sobrevive", me dijo durante el campamento de entrenamiento a fines de este verano.

El desafío ahora es traducir esa mentalidad en lo que el alcalde Bill Peduto llamó "una cuarta revolución industrial", centrado principalmente en el capital humano (a través de la educación, la vivienda y los empleos que sacan a la gente de la pobreza) y al medio ambiente. "La cuarta revolución se trata de que las personas desarrollen su potencial y de que aquellos que se han quedado atrás tengan la oportunidad de ser parte del futuro", dijo Peduto.

Eso significa enfocarse en los vecindarios de bajos ingresos que a menudo se ignoran (en Pittsburgh tienden a estar en las colinas de difícil acceso) y en otros vecindarios que están gentrificando a los residentes a largo plazo de sus hogares .

Otro enfoque: las docenas de pueblos pequeños y, a menudo, carentes de recursos que salpican los ríos y valles lejos del brillante centro de la ciudad. "Necesitamos mejores medios de transporte público y carreteras para llegar a ellos y permitirles tener acceso a nuestra mejor calidad de vida", dijo Rich Fitzgerald, Ejecutivo del Condado de Allegheny.

"No hay mayor prioridad en ninguno de estos lugares que la capacitación laboral", dijo Sy Holzer, un alto funcionario del Banco de la PNC que durante mucho tiempo se concentró en la recuperación de la ciudad. "Los trabajos están aquí, pero necesitamos capacitar a nuestra gente para que los llene".

Los cambios demográficos del área de Pittsburgh ofrecen quizás el mayor desafío. La región había permanecido como un bastión de la clase obrera blanca durante mucho más tiempo que en otros lugares del Cinturón del Moho, pero las presiones del crecimiento de la población y la pobreza persistente ahora están cambiando la forma del área. La comunidad negra de la ciudad, que tiene una larga y distinguida historia, desde Homestead Grays de béisbol hasta The Pittsburgh Courier hasta el dramaturgo August Wilson, está presionando para que se escuche por completo y finalmente se escuche en la política de la región. Las pequeñas comunidades asiáticas y latinas se están expandiendo rápidamente.

Estos cambios explotaron a la vista a nivel nacional sobre el tema de lo que los Steelers hicieron (o no hicieron) en respuesta a los pedidos de protesta durante la ejecución del himno nacional en los juegos de la NFL el fin de semana pasado. Los Steelers eligieron esperar en el vestuario, aunque un jugador, el veterano del Ejército de los EE. UU., Alejandro Villanueva, podía verse de pie ante el himno al final del túnel. Un jefe de bomberos voluntario blanco, enojado por la elección de los Steelers, utilizó un epíteto racial para describir a Tomlin, que es negro. Poco después, el jefe fue presionado para que renunciara.

No es sorprendente que en una ciudad loca por los deportes que se llame a sí misma "La Ciudad de los Campeones", las protestas de la NFL hayan dominado la radio local, la radio deportiva y cualquier otra forma de conversación. Añadiendo inadvertidamente a la polémica, los Pingüinos de Pittsburgh anunciaron que aceptarían una invitación del presidente Donald Trump para brindar por su victoria de la Copa Stanley en la Casa Blanca. Los dos principales líderes del área metropolitana, Peduto y Fitzgerald, dijeron que no irían.

Peduto dijo que planea organizar foros para residentes que quieran discutir la controversia y los problemas que ha planteado.

Mientras tanto, los Steelers tienen un gran juego este fin de semana en Baltimore, y Kevin Sousa se está preparando para la multitud del domingo .

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