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Estudiantes sin hogar, campus destruidos, "lesiones invisibles": lo que las escuelas de California aprendieron de desastres recientes

Las escuelas de California asoladas por el fuego, las inundaciones y el barro este año se han reabierto y se están iniciando en un nuevo semestre, pero los líderes del distrito dicen que han aprendido algunas lecciones cruciales sobre el manejo de desastres naturales que todas las escuelas podrían beneficiarse de.

"Un desastre podría ocurrir en cualquier lugar en cualquier momento en California", dijo Steven Herrington, superintendente de la Oficina de Educación del Condado de Sonoma, donde se destruyeron dos escuelas públicas, casi una docena de escuelas resultaron dañadas y cientos de estudiantes y El personal perdió sus hogares. “Todos tenemos planes de emergencia. Para nosotros, en general, las cosas fueron bastante bien. Pero nada puede realmente prepararte para un gran desastre como lo que experimentamos ".

California sufrió una temporada histórica de incendios forestales en 2017, y comenzó en 2018 con aludes devastadores en el condado de Santa Bárbara. En octubre, los incendios arrasaron los condados de Sonoma, Napa y Mendocino en la región vinícola, matando a 44 y destruyendo miles de edificios; a principios de diciembre, un enjambre de incendios arrasó los condados de Ventura, Santa Bárbara y Los Ángeles en el sur de California (uno de los incendios, el Thomas Fire, fue el incendio forestal más grande en la historia del estado). El 9 de enero, deslizamientos de tierra e inundaciones barrieron Montecito en el condado de Santa Bárbara, matando a 21 y destruyendo 115 viviendas.

Los líderes escolares en esas áreas dicen que se dieron muy poca noticia de los desastres inminentes y que tuvieron que solucionar un enorme conjunto de variables, a menudo cambiantes, en circunstancias altamente estresantes, en algunos casos como sus propias familias y hogares. en peligro La esposa de Herrington, por ejemplo, se estaba sometiendo a un tratamiento contra el cáncer en un hospital local cuando surgieron los incendios.

La prioridad inmediata era la seguridad de los estudiantes y el personal, pero las semanas posteriores a los desastres se dedicaron a evaluar los daños en los edificios escolares, encontrar campus alternativos, organizar reparaciones, tramitar el papeleo de reclamaciones, atender el bienestar emocional de los estudiantes y tratando de predecir las cifras de inscripción, ya que cientos de estudiantes y personal de repente se quedaron sin hogar.

Mientras tanto, algunos estudiantes perdieron semanas de instrucción debido a las escuelas cerradas, lo que significa que el año escolar se extenderá más tarde en el verano, se cancelarán los recesos y los estudiantes necesitarán exenciones para las solicitudes universitarias, los exámenes de ubicación avanzada y los exámenes estandarizados.

“A las escuelas del Condado de Lake les tomó dos años recuperarse de su incendio (en 2015). Anticipamos lo mismo aquí ”, dijo Herrington. "Pero creo que en general, la gente aquí es muy optimista. Realmente estamos tratando de mantenernos positivos y lidiar con cada desafío a medida que se presente ".

El Departamento de Educación de California permite que las escuelas sigan recibiendo su financiamiento habitual por alumno en casos de desastres naturales, y proporciona recursos extensos para ayudar a las escuelas a enfrentar la variedad de desafíos. Además, la Ley federal McKinney-Vento otorga derechos a los estudiantes sin hogar, incluidos aquellos que perdieron sus hogares en situaciones de desastre, como el derecho a continuar asistiendo a su escuela original, independientemente del lugar donde viven.

En el condado de Ventura, el superintendente del condado Stan Mantooth dijo que a pesar de que las escuelas locales habían realizado simulacros de emergencia regulares, nada podía preparar a los estudiantes y al personal para el incendio que azotó su pintoresco condado costero a principios de diciembre.

"Fue absolutamente surrealista", dijo. "Pensamos que íbamos a estar bien, pero luego el viento cambió y de repente nos vio una pared de humo, como un banco de niebla. Ves cosas como estas en la televisión, pero no es lo mismo cuando estás ahí, mirando toda una montaña en llamas ".

El Condado de Ventura no perdió ninguna escuela, pero las llamas llegaron a pocos pies de algunos campus, y muchas escuelas sufrieron daños severos por el humo. En Ventura Unified, 100 estudiantes menos se presentaron a la escuela después de los incendios. En Santa Paula, en la zona rural central del condado, un parque de casas móviles frente a la Primaria Briggs se incendió y desplazó a decenas de familias, en su mayoría inmigrantes.

"Todavía estamos en modo de recuperación", dijo Mantooth, señalando que a veces se imagina que huele a humo, mucho después de que se hayan extinguido los incendios. "Estaré caminando y de repente oleré una fogata. No creo que sea real, pero el residuo mental está todavía muy presente".

En el condado de Santa Bárbara, los incendios y los aludes están entre los peores desastres en la historia del condado. Diecinueve de los 20 distritos escolares del condado se cerraron a principios de diciembre debido a la mala calidad del aire y los daños causados ​​por incendios, y un mes más tarde, dos escuelas cerraron nuevamente debido a los aludes.

Las emociones han ido desde el miedo y la frustración hasta el alivio y la exuberancia, especialmente cuando los niños, padres y maestros se reunieron después del cierre de la escuela, dijo el portavoz de la Oficina de Educación del condado, David Lawrence.

“Hay historias de heroísmo increíble: lo que encontraron los primeros en responder y lo que experimentaron los residentes fue simplemente extraordinario. Y ver la emoción de los niños cuando vuelven a estar juntos, eso es algo muy emotivo y conmovedor ", dijo. "Pero algunas personas todavía están conmocionadas … Dada la gravedad de lo que sucedió, una cosa que observamos de cerca son las lesiones" invisibles ": reacciones emocionales que no son evidentes de inmediato".

La oficina de Herrington compartió lo que aprendieron con sus homólogos en el sur de California, así como el Centro Nacional para Crisis Escolar y Duelo en la Universidad del Sur de California.

Los investigadores estudian los desastres escolares en todo el país, desde huracanes hasta tiroteos masivos y ataques terroristas, y han recopilado recursos para escuelas y estudiantes que podrían estar sufriendo una aflicción.

Dr. David Schonfeld, el director del centro, dijo que durante los desastres las escuelas pueden convertirse en un centro importante de la comunidad, especialmente para las familias inmigrantes.

"En este clima político, muchas familias inmigrantes son extremadamente reacias a buscar servicios de agencias gubernamentales, pero confían en el maestro o el director de su hijo, por lo que la escuela es el único lugar al que irán", agregó. dicho.

La escuela también podría ser la única fuente de estabilidad en la vida de un niño por un tiempo, dijo.

Aquí hay un resumen del consejo de Schonfeld y los superintendentes en los condados de Sonoma, Ventura y Santa Barbara:

  • Tenga un plan de comunicación. Dado que los teléfonos e Internet solo operaban esporádicamente, los líderes del Condado de Sonoma no tenían una manera consistente de comunicarse con el personal y las familias. Terminaron confiando en textos, publicaciones web y correos electrónicos.
  • Busque signos de trauma entre los estudiantes no solo inmediatamente después del desastre, sino en los próximos meses. Los estudiantes pueden parecer estar bien durante semanas y luego comenzar a mostrar signos de estrés mucho después de que la crisis haya pasado. "Solo puedes vivir fuera de una maleta durante mucho tiempo antes de que comiences a actuar", dijo Herrington.
  • Los estudiantes que perdieron sus hogares no serán los únicos afectados por el desastre. Los niños cuyas familias alojan a personas desplazadas, o que tienen padres que perdieron sus empleos o vieron caer sus ingresos, también se verán afectados. Además, algunos estudiantes experimentarán crisis que no están relacionadas en absoluto con el desastre. Por ejemplo, un niño que perdió a un abuelo puede recibir atención especial en la escuela, pero durante un desastre se olvida. "Los maestros deben decirles a sus alumnos: 'Estamos aquí para ayudarlo con cualquier cosa que le cause estrés", dijo Schonfeld.
  • Ayude a los padres a encontrar cuidado para sus hijos cuando las escuelas están cerradas. Para los padres que trabajan, una escuela cerrada podría significar un día sin paga. Algunas escuelas organizaron cooperativas de cuidado infantil familiar o trabajaron con centros recreativos locales para ofrecer guarderías.
  • En caso de duda, errar por el lado de la precaución. "Si estás considerando si cerrar las escuelas, siempre jala ese gatillo", dijo Mantooth. "Las decisiones no son difíciles cuando se está anteponiendo la seguridad de los niños".
  • Prepárese para una afluencia de donaciones. Recibir obsequios del público, empresas locales, organizaciones sin fines de lucro y corporaciones, y decidir la mejor manera de usarlos es un trabajo de tiempo completo.
  • Tenga un plan de respaldo para la nómina en caso de que las computadoras se apaguen. "En medio de todo esto tuvimos que pagar la nómina y distribuir los cheques", dijo Herrington. "Muchas de las personas que más necesitaban sus cheques fueron desplazadas".
  • Cuando las escuelas vuelven a abrir, toma las cosas con calma. Aquellos que hayan experimentado un desastre dudarán en aceptar cambios importantes, al menos por un tiempo. "Este no es el momento de introducir nuevos programas informáticos", dijo Schonfeld.
  • Los líderes escolares deben prepararse para una reacción violenta. "Es muy difícil liderar después de un desastre", dijo Schonfeld. "No importa lo que hagas, no vas a hacer las cosas bien para todos. La gente se disgustará y es posible que lo hagan con usted ". Aconsejó a los líderes escolares que colaboren y tomen decisiones en grupo, sean transparentes sobre sus decisiones y se comuniquen a menudo con las familias y el personal.
  • Tómese tiempo para descansar, comer y apoyar a sus colegas. "Estás tan ocupado haciendo tu trabajo, a veces te olvidas de consultar con los demás", dijo Herrington. "Eso es importante".

Esta historia apareció originalmente en EdSource.

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