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Entonces, Eclipse Boomtowns, How'd It Go?

Al hacer los preparativos para el eclipse solar total del lunes, los gerentes de turismo en St. Joseph, Missouri, no sabían qué esperar más allá de lo obvio. ¿Estarían abrumados con forasteros? Incluso solo un par de días antes del evento, no lo sabían. Las estimaciones que habían escuchado indicaban que podrían aparecer tan solo 50,000 personas o hasta 500,000, un rango bastante amplio para una ciudad cuyas carreteras típicamente acomodan a una población de aproximadamente 75,000.

St. José pudo haber sido inusual en el abismo entre sus estimaciones altas y bajas, pero no fue el único en su incertidumbre. El camino de la totalidad del eclipse -una franja de tierra de 70 millas de ancho donde la luna borró completamente el sol- se curvó desde Oregón hasta Carolina del Sur, lo que provocó que funcionarios municipales y directores de turismo de ciudades tan diferentes como Nashville (población 684,410) y Glendo Wyoming, (población 203) para preguntarse qué planear y qué cantidad de gasto turístico se puede esperar. La Corporación de Convenciones y Visitantes de Nashville contaba con dos empleados de investigación a tiempo completo, uno de ellos a semestre de un máster en economía aplicada, que dedicaron un tiempo a reflexionar sobre esa cuestión. Glendo no.

Para un lugar como Nashville, la ciudad más poblada en el camino de la totalidad, el turismo de eclipse no es decisivo. Pero importa mucho a las ciudades más pequeñas con economías menos vibrantes, tanto como un aumento de ingresos de una sola vez como una ayuda a los esfuerzos de mercadotecnia a más largo plazo.

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Entonces, ¿cumplió el lunes las expectativas de los funcionarios locales? Basado en una muestra no científica de eclipses, parece que las estimaciones de la mayoría de las ciudades fueron un poco demasiado optimistas. Pero los funcionarios dijeron que no se arrepienten de haber dedicado los recursos al evento que lo hicieron, y que felizmente lo volverían a hacer para otro eclipse en el futuro si los cielos cumplieran.

Perryville, Missouri, una ciudad de unos 8.500 habitantes, pronosticaba que recibiría 20,000 visitantes, que se habían incrementado de los 10,000 originalmente proyectados hace un año. "No recibimos la afluencia, en cuanto a la comunidad, que pensábamos que íbamos a tener", me dijo Trish Erzfeld, directora de turismo de Perry County Heritage Tourism. Incluso había escuchado números tan altos como 40,000. Al final, adivina sin haber visto datos duros, el número fue superior a 10.000 pero definitivamente inferior a 20.000.

Los representantes del turismo y los empleados del gobierno de la ciudad con los que hablé desde otras ciudades también vieron multitudes sustanciales pero no abrumadoras. Clarksville, Tennessee, estaba preparado para 50,000 personas, un número que provenía del departamento del sheriff, pero probablemente tenía más de 20,000, según un cálculo del Consejo de Desarrollo Económico de la ciudad. Carbondale, Illinois, supuso que vería unos 100.000 visitantes, pero el número real, según el administrador de la ciudad, probablemente se acercaba a los 50.000. Y el Buró de Convenciones y Visitantes de San José, que en el extremo superior estimaba 500,000, piensa preliminarmente que el número estaba cerca de 100,000.

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Otras ciudades piensan que se acercaron a la marca. Nashville, con su equipo de investigación, esperaba recibir 90,000, lo que parece haber sido bastante preciso. Hopkinsville, Kentucky, esperaba 100,000 y vio aproximadamente eso. Los 8,000 que llegaron a Ravenna, Nebraska, cayeron en el rango predicho de 5,000 a 15,000. Aún así, ninguno de los representantes locales con los que hablé dijo que la asistencia excedió lo que originalmente estimaron.

Para la mayoría de las ciudades en el camino de la totalidad, estas afluencias calificaron como altamente inusuales. La mayoría de los representantes locales con los que hablé no recordaban la última vez que habían visto tantos visitantes. Mientras Nashville atrae rutinariamente a tanta gente en la víspera de Año Nuevo y el 4 de julio, la mayoría de las ciudades en el camino no lo hacen. La última vez que Clarksville, Tennessee, se acercó a tantos visitantes fue después del 11 de septiembre, cuando la gente acudía en masa a visitar a familiares estacionados en el cercano Fort Campbell antes de que fueran desplegados. Y Casper, Wyoming, nunca ha tenido multitudes en la escala de lo que tenía el lunes; incluso los miles que vienen a la ciudad para ver a Elton John o el Rodeo de las Finales Nacionales Universitarias no se pueden comparar.

Y cuando tanta gente pasa por aquí, gastan dinero. Nashville proyectó que vería $ 28 millones en gastos de los visitantes. Si bien los números reales aún no están disponibles, Butch Spyridon, el CEO de la Nashville Convention and Visitors Corporation, me dijo que había grandes líneas en las principales atracciones de la ciudad, incluido el Country Music Hall of Fame, el zoológico y el Johnny. Museo de efectivo. "La mayoría de los bares en la azotea lo hicieron realmente bien", agregó. En las ciudades sin, digamos, un Salón de la Fama de la Música Country, las empresas seguían viendo un mayor tráfico peatonal. Brooke Jung, que dirigió el marketing relacionado con el eclipse para Hopkinsville, Kentucky, participó en el evento adivinando que sus 100.000 visitantes aportarían $ 30 millones a la ciudad, y mantiene ese número ahora.

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Y también había otras formas de ganar dinero: la organización de turismo de Hopkinsville y las empresas locales vendieron varias camisetas "Eclipseville", y Jung dice que todavía hay demanda de ellas después del evento. Mientras tanto, el equipo de turismo de Perryville, Missouri, vendió alrededor de 22,000 pares de gafas eclipse, a $ 2 cada una. "Sí sé que la gente vino y compró mis lentes y luego algunos los revendieron", dijo Trish Erzfeld, la directora de turismo. El grupo también vendió alrededor de 1,200 camisetas, y probablemente podría haber vendido más si hubieran tenido los materiales. "Al ser una comunidad pequeña, simplemente no teníamos los fondos para poner dinero en algo que era tan incierto que no sabíamos realmente de quién vendría todo", dijo Erzfeld.

Lo que las ciudades están mucho más interesadas es la esperanza de crear visitantes recurrentes.

Pero esos son solo impulsos económicos a corto plazo. En qué ciudades está mucho más interesado es en la esperanza de crear visitantes recurrentes. Gary Williams, el administrador de la ciudad de Carbondale, Illinois, dijo que el eclipse trajo publicidad bienvenida. "Para Carbondale, hemos tenido un par de años difíciles sin presupuesto estatal, y hemos tenido un problema constante de inscripción en SIU [Southern Illinois University]… [which] tiene un efecto perjudicial en nuestra economía", dijo Williams. Pero en su mente, un año de hacer las delicias de la ciudad (además de gastar alrededor de $ 200,000 en fondos de la ciudad para preparar y llevar a cabo el evento) podría redundar en hacer que los futuros estudiantes conozcan la escuela. "Creo que puedo hablar en nombre del resto del personal de la ciudad porque desearíamos que hubiera una manera en que pudiéramos organizar una de ellas una vez al año", dijo.

Brenda Hagen, la oficinista y tesorera de Glendo, Wyoming, sentía lo mismo. La ciudad es bastante pequeña -su población es un poco más de 200-, pero Hagen cree que ella y los parques cercanos tenían un lugar en el vecindario de entre 70,000 y 90,000 visitantes. Si bien ese tipo de flujo de entrada ejerce presión sobre el presupuesto de una ciudad pequeña (Hagen usó GoFundMe para financiar los costos de alquiler de Porta Potties), cree que valió la pena. "Sacó nuestro nombre", dijo. "Somos una ciudad pequeña. Tenemos un buen depósito grande. Y muchas personas que viven a poca distancia de nosotros nunca han oído hablar de nosotros ".

En todo el país, la mayoría de las ciudades dijeron que las cosas se desarrollaron sin problemas, y la planificación previa tuvo mucho que ver con eso. Los representantes locales con los que hablé habían estado al tanto del eclipse durante varios años, y la mayoría de ellos comenzó a prepararse en serio hace unos 18 meses, a veces con la ayuda de un consultor externo de planificación de eclipses. El equipo especial de eclipses de la Sociedad Astronómica Estadounidense (AAS) desempeñó un papel en esta preparación, contactando a los gobiernos a nivel local, estatal y federal. Angela Speck, profesora de astronomía en la Universidad de Missouri y copresidenta del equipo de trabajo, me dijo que uno de sus miembros realizó un viaje por el camino de la totalidad, reuniéndose en persona con los funcionarios locales para asegurarse de que estaban haciendo preparados.

Al final, aparte de maldecir la horrenda congestión de autopistas después del eclipse, parecía que las ciudades tenían poco remordimiento por verter recursos en hospedar a forasteros. "Un día afuera, creo que todos están muy felices", dijo Gary Williams, de Carbondale, cuando hablé con él el martes. Por supuesto, obtener una imagen más detallada del efecto real en las economías locales llevará tiempo, y muchas ciudades tienen planes para evaluar sus resultados finales del eclipse.

Esa será información útil en 2024, el año en que un eclipse solar total seguirá el camino de los EE. UU. "Espero que muchas de esas ciudades nos llamen en seis o siete años. ", Dijo Peter Meyers, el asistente del director de servicios de apoyo para la ciudad de Casper.

De hecho, unas pocas ciudades afortunadas en el camino de la totalidad el lunes estarán igualmente bien situadas para el eclipse de 2024. ¿Harán algo diferente la próxima vez? Williams dice que, si bien es demasiado pronto para decirlo con certeza, cree que el plan de Carbondale solo necesita ajustes menores en lugar de una revisión completa. Trish Erzfeld, de Perryville, también está deseando que llegue el 2024, cuando no tenga que convencer a la gente de lo grande que será el eclipse. "Había muy pocas personas [in town] que supieran qué era un eclipse. … Incluso con las empresas, fue como, '¿Por qué me importa? ¿Qué significa eso para mí? '"Ahora lo obtienen.

Esta historia apareció originalmente en TheAtlantic.com.

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