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El ambientalismo presumido no salvará a tu ciudad

Por Nexus Media, con Marty Matlock

Cada vez que las inundaciones golpean la ciudad de Conway a orillas del río Arkansas, el agua llena las calles. El ingeniero Marty Matlock de la Universidad de Arkansas es parte del equipo que salva a Conway. A continuación, explica por qué los problemas locales requieren soluciones locales. Esta entrevista ha sido editada por su extensión y claridad.

Tenemos una cultura de colaboración en Arkansas. En la universidad, desde la ingeniería ecológica hasta la escuela de arquitectura, las personas acuden a nosotros porque están en crisis. Los problemas son generalmente locales, pero casi todos tienen consecuencias globales y características globales.


Siempre cito a Oscar Wilde cuando hablo de gobernanza cívica; dijo que la razón por la que el socialismo falló es que tomó demasiadas tardes entre semana. El autogobierno consume mucho tiempo, y requiere escuchar, mucho, a las perspectivas de otras personas.

Cuando Conway se comunicó con el estado de Arkansas en 2014 y pidió ayuda, el estado los conectó a nuestra universidad. Les ayudamos a crear un grupo de gestión de cuencas hidrográficas, Lake Conway-Point Retire Watershed Association, una organización de la sociedad civil que establece sus propias prioridades, toma decisiones sobre fondos y coordinaciones para todas las ciudades y condados afectados.


Lo que se había perdido era un lenguaje de gestión del agua que trascendía la política y las ciencias técnicas, que todos podían entender. Las comunidades necesitan un lenguaje que encuadre temas complejos de manera positiva y receptiva, y les da a todos algo que hacer. La dificultad con los tecnócratas es que usan jerga, que casi siempre es exclusiva, y se compone de desinformación, incomprensión y, a menudo, falta de acción.

La cuenca hidrográfica del lago Conway es compleja, con recursos comunes y paisajes compartidos a lo largo de tres límites municipales y de dos condados que se impactan entre sí, pero no están regulados. Y no puedes regularlos, son demasiado complicados.

Nuestra universidad se asoció con la Comisión de Recursos Naturales de Arkansas y utilizó fondos de transferencia de la Agencia de Protección Ambiental (EPA) para viajes y tiempo de estudiantes, y creó un plan marco de cuencas hidrográficas. Y ahora nuestros planes están empezando a construirse.

Un ejemplo es en la reserva de Hendrick's Creek en Conway. He caminado en esa plataforma. Es un buen ejemplo de cómo el progreso ya está sucediendo en pedazos.

En la última década, a través de varios proyectos en todo el estado, hemos visto un aumento dramático en el compromiso cívico. Eso no siempre es bienvenido por el gobierno de la ciudad, o deseable por parte de los oficiales de la ciudad, que solo quieren hacer su trabajo.


Nos enfrentamos a esa situación trabajando con Habitat for Humanity en Rogers, Arkansas para desarrollar un vecindario verde llamado Habitat Trails. Cuando fuimos a la comunidad para hablar sobre cómo construirlo, nos dijeron que los contratiempos que proponíamos -y las densidades- violaban sus códigos de construcción, y que las tecnologías de desarrollo de bajo impacto no estaban permitidas en su proceso de permisos para las aguas pluviales.

Así que mi compañero en muchos de estos proyectos, el profesor de arquitectura Steve Luoni, tomó fotos de los viejos barrios ricos de Rodgers: casas de estilo artesano de los años 20 con calles arboladas, calles estrechas y reveses cercanos. Se los mostró al ayuntamiento de la ciudad y habló sobre todas las cosas que la convirtieron en una comunidad tan maravillosa. Le dio un lenguaje a lo que les gusta y luego les dijo que ahora las casas son ilegales para construir. Recibimos más de 40 variaciones aprobadas debido a esa presentación.

No estamos tratando de motivar proyectos simples, o un programa simple. Lo que estamos tratando de hacer es motivar una nueva forma de pensar. Es entonces cuando comienzas a cambiar la forma en que se abordan casi todos los problemas en una comunidad.

Lo que estamos encontrando, una y otra vez, es que la resiliencia de la comunidad depende de su infraestructura y su capacidad para tomar decisiones rápidamente para responder al cambio, especialmente para las interrupciones catastróficas como inundaciones y tornados.

No somos una consultoría, por lo que resolvemos problemas que en realidad no se resuelven en el ámbito de los servicios profesionales: son demasiado complicados y simplemente no pagan. Este es el papel de una institución de concesión de tierras en el siglo XXI. Como resultado de nuestro trabajo en Conway, la EPA nos apoya en un proyecto colaborativo con el centro de diseño de la Universidad Estatal de Louisiana y el centro de diseño de la Costa del Golfo del estado de Mississippi para trabajar en Biloxi, Mississippi y Morgan City, Louisiana. Al trabajar con Conway, crearemos un proceso de decisión de información-conocimiento similar para las tres ciudades.

No creemos en el ambientalismo presumido. No es lo suficientemente bueno para que seamos verdes, ese no es nuestro objetivo. El objetivo del sistema universitario de concesión de tierras y el objetivo de la Universidad de Arkansas es ayudar a que todo el sistema responda mejor a los desafíos globales. Tomemos la eficiencia energética: Jimmy Carter nos enseñó, en la crisis energética de la década de 1970, que derrochar energía es derrochar dinero. Entonces, la U de A ha implementado un programa agresivo de conservación de energía para ahorrar dinero, y eso nos permitió reducir las emisiones de gases de efecto invernadero a los niveles de 1994. Estamos avanzando hacia cero emisiones netas para 2040.

No tenemos paneles solares en todos nuestros techos. Hacernos una isla de sostenibilidad no hace nada para que el sistema sea más sostenible. Por el contrario, utilizamos nuestro tamaño y economía de escala para impulsar toda la red energética a ser más sostenible. Creemos en la creación de modelos que sean replicables, a nivel de ciudad pequeña y en el nivel de la ciudad principal.

Para llegar allí, nos hemos asociado con nuestro proveedor de energía, AEP SWEPCO, para traer viento a su cartera. En este momento, solo tienen carbón para nuestro cobertizo. Les ayudamos a darse cuenta de que el viento es más barato que el carbón, por lo que planean construir parques eólicos este año.

Eso es transformacional. Cuando las compañías eléctricas reconocen, incluso en esta parte del mundo donde estamos profundamente integrados en el carbón, que el viento es aún más barato, eso es poderoso. Esa es una transformación que impulsará el cambio sistémico en las huellas de gases de efecto invernadero en todo el país.

Marty D. Matlock es profesor de ingeniería ecológica y director ejecutivo de la Oficina de Sustentabilidad de la Universidad de Arkansas. Esta entrevista fue realizada por Josh Chamot, quien escribe para Nexus Media, una cadena de noticias sindicada que cubre clima, energía, política, arte y cultura.

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